Qué es la viruela del mono y cuáles son los síntomas de este virus zoonótico
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Redacción Digital

El 7 de mayo en Reino Unido se confirmó el primer caso del mono en una persona que había viajado a Nigeria. Hasta el 18 de mayo ya se registran siete casos confirmados en ese país. Pero los casos también se encuentran en otros países, Portugal son siete casos confirmados y 20 sospechosos, en España se sospecha de 23 pacientes, otro caso en Suecia y uno en Estados Unidos.

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¿Qué es la viruela del mono?

La viruela del mono es una enfermedad emergente de carácter zoonótico, es decir, que puede pasar de animales a humanos. Es causada por un virus que lleva el mismo nombre y que pertenece al género Orthopoxvirus, el mismo que la viruela, la vaccinia (el virus usado como vacuna contra la viruela) o la viruela de las vacas.

Se conoce como viruela del mono porque se descubrió en el año 1958 en colonias de monos usados con fines de investigación. Se desconoce cuál es el reservorio animal del virus, aunque sí se sabe que en África roedores y primates pueden albergarlo y transmitirlo.

Desde que en 1970 se identificase el primero caso en humanos en la República Democrática del Congo, se han ido registrando casos esporádicamente en diversos países centroafricanos y el oeste de África y algún caso ocasional de carácter importado en países como Estados Unidos, Israel o el Reino Unido.

Imagen: Virus del género Orthopoxvirus.
Virus del género Orthopoxvirus.

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¿Cuáles son los síntomas de la viruela del mono?

Los síntomas iniciales de la viruela del mono suelen ser fiebre, escalofríos, dolor muscular, dolor de espalda, dolor de cabeza, fatiga o inflamación de los ganglios linfáticos. Tras un periodos que puede oscilar entre uno y cinco días, acostumbra a aparecer enantema o lesiones en las mucosas de la boca, seguidas de erupciones que pueden aparecer en la cara y extenderse a otras zonas del cuerpo, afectando a las palmas de las manos y a las suelas de los pies. Las erupciones pasan por diferentes fases hasta convertirse en pústulas que contienen pus y, finalmente, generar una costra que cae al cabo de 14 días. El periodo de incubación de la viruela del mono suele estar entre los 7 y los 14 días, aunque puede llegar a acortarse hasta los 5 días o a extenderse hasta los 21 días.

¿Cuál es el tratamiento?

No existen tratamientos específicos contra este virus, pero hay tres tratamientos antivirales que en ensayos in vitro han mostrado efectividad contra la viruela y que podrían ser usados contra la viruela del mono.

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¿Se puede morir por viruela del mono?

Por norma general, la viruela del mono suele cursar como una enfermedad autolimitante y la mayoría de las personas que la padecen alcanzan una recuperación completa. Los niños y las personas inmunocomprometidas son más vulnerables que las personas adultas con el sistema inmunitario sano.

Existen dos cepas conocidas del virus: el de la Cuenca del Congo y el de África Occidental. La Organización Mundial de la Salud (OMS) cifra la tasa de letalidad del linaje de la Cuenca del Congo en torno al 1% y advierte que el linaje de África Occidental puede alcanzar una tasa de letalidad del 10%.

¿Existe una vacuna contra la viruela del mono?

La vacuna de la viruela ofrece una protección de hasta el 85% (según el CDC) y que reduce tanto la transmisión como la severidad.

A medida que la viruela se fue eliminando hasta alcanzar su erradicación, la vacunación contra la misma se fue deteniendo de manera progresiva. En el Reino Unido, por ejemplo, se retiró en 1971, en Estados Unidos en 1972 y en España en 1980. Por lo tanto, es posible que el porcentaje de la población adulta que ya recibió la vacuna de la viruela en su día goce también de cierto nivel de protección frente a la viruela del mono. Además, en el año 2021, la FDA de Estados Unidos aprobó la vacuna JYNNEOS contra la viruela y la viruela del mono. Esta vacuna todavía no ha sido aprobada en Europa.

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¿Cómo se transmite la viruela del mono?

El virus de la viruela del mono se transmite principalmente a través del contacto estrecho con personas, animales o muestras infectadas o bien a través de gotas respiratorias. Su entrada se produce a través de brechas en la piel, mucosas o vías respiratorias. Posiblemente, pueda darse la transmisión a través de fómites (contacto con material contaminado, como por ejemplo ropa de cama de una persona infectada).

¿Qué dice la OMS respecto a los recientes casos?

La Organización Mundial de la Salud anunció que quiere esclarecer, con la ayuda del Reino Unido, los casos de viruela del mono detectados especialmente entre la comunidad homosexual.

Desde el 6 de mayo, se han detectado siete casos de viruela del mono en el país, entre ellos cuatro en personas que se identifican como “homosexuales, bisexuales u hombres que tienen relaciones sexuales con hombres”, según la agencia británica de seguridad sanitaria (UKHSA).

A excepción del primer caso -la persona infectada había viajado recientemente a Nigeria, en África Occidental, donde esta enfermedad vírica es endémica-, los pacientes se infectaron en el Reino Unido, lo que hace temer una transmisión comunitaria.

“Estamos viendo transmisiones entre hombres que tienen relaciones sexuales con hombres”, lo cual es “una nueva información que debemos estudiar adecuadamente para comprender mejor la dinámica” del contagio, dijo Ibrahima Socé Fall, director general adjunto de la OMS para intervenciones de emergencia.