Detectan por primera vez lepra en chimpancés salvajes de África

Por primera vez en la historia, zoólogos diagnosticaron la lepra en chimpancés salvajes, enfermedad que hasta ahora solo se había identificado en ejemplares en cautiverio. Los animales enfermos fueron descubiertos en los parques nacionales de Cantanhez, en Guinea-Bissau, y de Taï, en Costa de Marfil.

Pese a que los seres humanos son considerados el principal huésped de la bacteria 'Mycobacterium leprae', es probable que la enfermedad haya sido transmitida por pequeños mamíferos cazados por los primates o como resultado de algunos "procesos medioambientales", sugiere la investigación de un equipo internacional de científicos publicada en la revista Nature.

Sin embargo, los orígenes exactos de estas infecciones aún no están claros, apunta el estudio. Los brotes de lepra fueron detectados gracias a imágenes de cámaras ocultas colocadas en el parque Cantanhez, que captaron a al menos cuatro chimpancés salvajes que habían desarrollado lesiones en la cara, orejas, manos y pies, así como una pérdida de cabello y pigmento en sus caras, síntomas comunes de la lepra en humanos.

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Imagen: Los orígenes de la infección en chimpancés salvajes siguen siendo desconocidos.
Los orígenes de la infección en chimpancés salvajes siguen siendo desconocidos.

¿Podrían haber sido infectados por humanos?

Los orígenes de la infección aún no están claros. No obstante, los expertos sospechan que la lepra, producida por la bacteria Mycobacterium leprae, podría estar circulando entre otras especies de animales salvajes -como armadillos o ardillas-, ya sea por contacto con humanos o por otras causas desconocidas.

"Las cepas identificadas en cada población de chimpancés son diferentes, y ambas son raras en los seres humanos y en otras reservas de animales de todo el mundo", dijo Charlotte Avanzi, de la Universidad Estatal de Colorado, EE. UU.

"Este estudio abre un nuevo paso hacia la comprensión de la transmisión de la enfermedad en los países endémicos, y más investigaciones acabarán por arrojar luz sobre la dinámica de la transmisión entre fuentes humanas, animales y ambientales", añadió.

Primeros casos confirmados de lepra en chimpancés

"Se trata de la primer caso confirmado de lepra en animales no humanos en África", dijo la autora principal, Kimberley Hockings, del Centro de Ecología y Conservación del Campus Penryn de Exeter, en Cornualles, Inglaterra

"Es sorprendente que -la enfermedad- se dé también en nuestro pariente vivo más cercano, el chimpancé, sobre todo teniendo en cuenta lo bien estudiados que están los chimpancés en la naturaleza", agregó.

Actualmente, se conocen casos de contagio a otros mamíferos que ahora también son considerados huéspedes de la bacteria, como las ardillas rojas en Reino Unido y los armadillos en las Américas.

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